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Identifican cómo las neuronas consolidan o borran recuerdos durante el sueño

Investigadores de la Universidad de Barcelona (UB) han liderado una investigación que ha identificado los mecanismos neuronales que consolidan o promueven el olvido de los recuerdos durante el sueño.

En el trabajo han participado Javiera Oyarzún, Ruth de Diego Balaguer y Lluís Fuentemilla, todos ellos investigadores del Grupo de Cognición y Plasticidad Cerebral de la UB, del Instituto de Investigación Biomédica de Bellvitge (IDIBELL) y del Instituto de Neurociencia de la UB.

También han colaborado Joaquín Morís, de la Universidad de Oviedo, y David Luque, de la Universidad de Nueva Gales del Sur (Australia).

Técnica experimental

El director del estudio, Lluís Fuentemilla, ha explicado que una de las preguntas más relevantes en el campo de la memoria es saber “cómo seleccionamos las experiencias que recordaremos en el futuro” y que se almacenan durante el periodo de sueño.

Para profundizar en este mecanismo de depuración, los investigadores han utilizado en dos grupos de participantes una técnica experimental que permite inducir de forma artificial la reactivación de recuerdos.

Esta técnica asocia un estímulo sensorial a un recuerdo para inducirlo posteriormente de manera artificial durante el sueño.

Para el estudio, los participantes debían memorizar la localización en una cuadrícula de dos tandas de quince parejas de cartas idénticas con dibujos de animales, medios de transporte o instrumentos musicales, cada una asociada a un sonido.

De este modo, los investigadores podían inducir posteriormente la reactivación del recuerdo activando los sonidos mientras los participantes dormían en el laboratorio.

Cuando los participantes se despertaban, los investigadores evaluaban el recuerdo de la localización de la primera tanda de cartas que no habían sido asociadas a ningún sonido, pero que compartían un elemento (estaban relacionadas) con las reactivadas y no reactivadas durante el sueño.

Javiera Oyarzún ha señalado que el resultado del estudio “demuestra por primera vez que hay un mecanismo activo y selectivo de olvido de recuerdos irrelevantes o poco frecuentes que ha sido implementado durante el sueño”.

Recuerdos en el sueño para el futuro

La investigadora considera que mediante este mecanismo cerebral, el sistema de memoria se adapta para preservar de manera prioritaria aquella información que pueda ser útil en el futuro.

El estudio también analizó la actividad electrofisiológica cerebral de los participantes durante la reactivación de los recuerdos, lo que permitió detectar diferencias entre los registros situados en la franja theta durante el proceso de reactivación, y de olvido en el rango beta.

Según los investigadores, el hecho de que el mismo protocolo de estimulación durante el sueño provoque una actividad oscilatoria diferente podría indicar que el cerebro implementa dos mecanismos neuronales diferentes para el refuerzo y el olvido.

“La actividad en el rango beta significaría la puesta en marcha de un mecanismo neuronal regulador adicional para debilitar los recuerdos conflictivos e irrelevantes y mantener así la red de recuerdos estable y eficiente”, ha concluido Oyarzún. EFE

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